Kometjagande Rosetta-prob spionerar dammig slöja runt sitt mål (foton, video)

Komet 67P/Churyumov – Gerasimenko den 30 april 2014

Kometen 67P/Churyumov – Gerasimenko sett mot konstellationen Ophiuchus (notera att både från kometen och Rosetta för närvarande i Skytten), med globulära klustret M107 också tydligt synlig i synfältet. Bilden togs den 30 april 2014 av OSIRIS Narrow Angle Camera. (Bildkredit: SA / Rosetta / MPS för OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA)



Långt ute i rymden, nära Jupiters bana, jagar en europeisk rymdfarkost vid namn Rosetta en komet som nyligen har utvecklat en eterisk slöja.



Nya bilder från Rosetta visa att ett 800 mil långt (1300 kilometer) dammmoln, känt som koma, har spridit sig från kärnan i kometen 67P/Churyumov-Gerasimenko. Rosettas vetenskapliga bildsystem, OSIRIS, fångade denna koma i en serie bilder som togs mellan 27 mars och 4 maj och släpptes av European Space Agency idag (15 maj).

'67P börjar se ut som en riktig komet', säger Holger Sierks, huvudutredaren för OSIRIS vid Max Planck Institute for Solar System Research i Tyskland, i ett uttalande. [ Foton: Europas Rosetta Comet Mission in Pictures ]



Den 30 april sträckte kometens koma sig över 1300 km från kärnan. För närbilden till höger togs en lång bildsekvens (var och en med 10 minuters exponering) och staplades. Den vänstra panelen visar kometen mot stjärnfältet och täcker samma område som figur 1.

Den 30 april sträckte kometens koma sig över 1300 km från kärnan. För närbilden till höger togs en lång bildsekvens (var och en med 10 minuters exponering) och staplades. Den vänstra panelen visar kometen mot stjärnfältet och täcker samma område som figur 1.(Bildkredit: ESA / Rosetta / MPS för OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA)

Rosetta är fortfarande 2 miljoner mil från kometen. Men om bara några månader kommer rymdfarkosten att vara inne i 67P: s dammiga moln och följa med den iskalla vandraren på en resa utan motstycke till solsystemets inre delar.



Kometen kretsar runt solen vart 6,5 år. När det närmar sig solen börjar den isiga kroppen värma upp; dess ytis sublimerar och flyktiga gaser spetsade med dammpartiklar frigörs från dess kärna, vilket skapar ett långt smutsigt moln som spårar bakom kometen. De nya bilderna på 67P visar att det redan börjar värma upp, även från det nuvarande avståndet på 600 miljoner km från solen. (För jämförelse är jorden 93 miljoner mil, eller 150 miljoner km, från solen.)

Kometen 67P/Churyumov – Gerasimenko sett mot konstellationen Ophiuchus (notera att både från kometen och Rosetta för närvarande i Skytten), med globulära klustret M107 också tydligt synlig i synfältet. Bilden togs den 30 april 2014 av OSIRIS Narrow Angle Camera.

Kometen 67P/Churyumov – Gerasimenko sett mot konstellationen Ophiuchus (notera att både från kometen och Rosetta för närvarande i Skytten), med globulära klustret M107 också tydligt synlig i synfältet. Bilden togs den 30 april 2014 av OSIRIS Narrow Angle Camera.(Bildkredit: SA / Rosetta / MPS för OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA)



De nya bilderna från Rosetta gjorde det också möjligt för forskare att förfina sina uppskattningar av kometens rotationsperiod: 67P snurrar runt en gång var 12,4 timmar, cirka 20 minuter mindre än man tidigare trott, upptäckte laget genom att spåra förändringar i kometens ljusstyrka.

Den 6 600 pund. (3000 kilo) Rosetta rymdfarkoster kommer att komma till kometen i augusti. Sonden ser ut som en aluminiumlåda, som mäter cirka 9 x 6,8 x 6,5 fot (2,8 x 2,1 x 2 m) med långa solpaneler som sträcker sig över 32 fot. Rymdfarkosten bär också en robotlandare vid namn Philae, som kommer att vara den första rymdfarkosten som berör en komet om dess utplacering i november går som planerat.

Rosettas kommande möte med kometen är mer än ett decennium på gång. Rymdfarkosten på 1,4 miljarder dollar som lanserades i mars 2004, men den kunde inte ta direktflyg till 67P. Istället styrdes sonden genom en komplex serie gravitationsslingor runt jorden och Mars för att komma ikapp den 4 mil breda kometen. Rosetta var i djup sömn i juli 2011 för det sista och längsta benet på sin resa och var äntligen skakade vaken i januari 2014.

Följ Megan Gannon på Twitter och Google+ . Följ oss @SPACEdotcom , Facebook eller Google+ . Ursprungligen publicerad den guesswhozoo.com.